Ansiedad por separación: cuando el perro no puede quedarse solo

¿Qué es la ansiedad por separación en perros y qué causas puede tener?

Quejidos, aullidos, ladridos, los vecinos se quejan y cuando llegas a casa tu perro ha destrozado el sofá y mordido el mando, ha arañado las puertas y para colmo ha dejado un charco o incluso una caca dentro de la casa. 

Un perro que se comporta así en ausencia de sus dueños sufre ansiedad por separación masiva: no puede quedarse solo. Esta situación es una catástrofe para cualquier propietario de un perro y aún más para el perro y, junto con el miedo y el comportamiento agresivo, es una de las razones más comunes por las que se consulta a un adiestrador.

¿Por qué algunos perros no pueden quedarse solos?

Los perros son animales muy sociables que están bien adaptados a la vida en grupo. Vivir en grupo tiene muchos beneficios, como la seguridad y la protección. El vínculo con los miembros del grupo se forma y se mantiene a través de interacciones compartidas y positivas. La ansiedad o estrés por separación está inevitablemente asociada a la formación del apego: una respuesta emocional a la pérdida de apoyo social. El estrés por separación es una respuesta conductual normal de los animales que forman vínculos sociales y, en un principio, siempre se asocia a que el animal que se queda solo intenta recuperar a sus compañeros de vínculo mediante vocalizaciones. En condiciones naturales, este comportamiento funciona bastante bien. Seguro que has oído o incluso has sido testigo de la rapidez con la que una madre perra regresa a su camada cuando los cachorros empiezan a quejarse y lloriquear y de la rapidez con la que los cachorros se calman en cuanto la madre vuelve a estar cerca de ellos.

Los perros también establecen vínculos con sus compañeros sociales, los humanos, y la ansiedad por separación es la consecuencia lógica cuando el humano deja de estar disponible para el perro.

El perro empieza por llamar a su dueño y la mayoría de las veces no consigue que acuda a su demanda, ya sea porque no oye al perro en absoluto, porque se ha ido de casa, o porque el dueño del perro ha oído o leído que no debe responder cuando el perro ladra o lloriquea. Entonces surgen la ansiedad y la frustración, y asociado a esto, las consecuencias ya mencionadas, tales como ladridos persistentes, destrucción de objetos,  muebles, etc.

La intensidad de la ansiedad que provoca la separación de los cuidadores varía de un perro a otro. Algunos perros sólo muestran pequeños signos de estrés cuando su dueño sale de la habitación y, tras una breve irritación, se ocupan rápidamente de otra cosa o se van a dormir.

Otros perros ni siquiera pierden de vista a sus dueños y los siguen a todas partes por miedo a ser abandonados. Estos perros muestran inmediatamente una fuerte reacción de ansiedad si no les es posible seguir al dueño.

Ayudar a los perros que sufren ansiedad por separación requiere un adiestramiento bien establecido y, a menudo, prolongado, por lo que se debe trabajar con un cachorro desde el principio para ayudarle a relajarse durante los momentos de separación. Si decides dar un nuevo hogar a un perro adoptado, lo primero que debes hacer es asumir que ese perro no puede quedarse solo y tomar las medidas oportunas.

Reconocer la ansiedad por separación

Los perros que no pueden quedarse solos porque sufren ansiedad por separación suelen presentar varios de los siguientes síntomas:

Las manifestaciones menos comunes incluyen:

Los perros que muestran estos comportamientos en ausencia de sus cuidadores necesitan ayuda urgente. Están condicionados por el sistema nervioso autónomo del perro. Esto significa que el perro no puede controlarlos voluntariamente. Demuestran claramente que el perro está sometido a un gran estrés.

En relación con las reacciones de separación descritas de los perros, a menudo se escuchan las siguientes afirmaciones:

«Es dominante».

«Lo hace porque quiere controlarte».

«Eso es protestar/amenazar: te castiga con ello porque te vas».

«El perro está demasiado apegado a ti».

Y seguro que hay más. Lo que todas estas afirmaciones tienen en común es que tratan sobre el poder. El perro es retratado como un tirano, por así decirlo, que exhibe ciertos comportamientos para presionar a su cuidador.

Por supuesto, esto no es cierto y las medidas que se sugieren en relación con estas afirmaciones para el tratamiento de la ansiedad por separación en perros (especialmente los llamados programas de reducción de rango, ignorar al perro durante largos periodos de tiempo, retirada de privilegios, etc.) incluso empeoran la situación.

La ansiedad por separación no desaparece, no se puede curar con un exceso de actividad e incluso un cambio de dieta, la esterilización o incluso la adquisición de un segundo perro no harán que el perro se sienta mejor.

Un perro que sufre ansiedad por separación necesita ayuda. El dueño debe entender que el miembro de su familia de cuatro patas tiene un problema que padece y necesita ayuda. El perro muestra los comportamientos en ausencia de sus dueños (orinar y defecar, destruir cosas, etc.), no por despecho y para molestar a sus humanos, sino por la respuesta de estrés que se está produciendo y la frustración asociada a que el perro no es capaz de resolver su problema por sí mismo.

El objetivo del adiestramiento es reducir la ansiedad asociada a la soledad del animal y dotar al perro de estrategias para afrontar bien la separación de sus cuidadores. Esto también se encargará de los problemas y las molestias para el humano. En cualquier caso, antes de empezar el adiestramiento, el perro debe ser examinado a fondo por un veterinario, porque las enfermedades afectan al bienestar del perro, lo que a su vez se traduce en un mayor nivel de estrés. Especialmente el dolor y el mal funcionamiento de la glándula tiroides deben excluirse o tratarse.

Prevenir la ansiedad por separación en los perros

Siempre es mejor prevenir que curar. Si un perro se muda contigo, debes asegurarte de que al menos en las primeras cuatro, o seis semanas, alguien pueda estar con él a tiempo completo. Este tiempo debe aprovecharse intensamente para establecer una relación de confianza con el nuevo miembro de la familia y entrenarlo para que se quede solo.

El adiestramiento convencional para enseñar al perro a quedarse solo suele consistir en salir primero de la habitación en la que se encuentra el cachorro durante un breve periodo de tiempo, y luego aumentar estos intervalos. Si esto funciona, el procedimiento continúa de la misma manera, salvo que ahora el humano salga de la vivienda. Sin embargo, este procedimiento ignora un paso importante: el perro aún no ha aprendido en este punto que la presencia de su(s) cuidador(es) en el apartamento no significa que también tenga acceso a ellos en todo momento y pueda recibir atención. Por lo tanto, si el perro no puede ni siquiera permanecer en otra habitación de forma relajada y voluntaria, aunque los cuidadores estén en el mismo apartamento, ¿cómo se supone que va a enfrentarse a no poder seguirlos definitivamente porque las puertas cerradas se lo impiden?

Ten claro que, aunque parezca que funciona sin problemas, no es conveniente dejar solo a un cachorro o a un perro adulto recién mudado durante varias horas. Los cachorros aún no pueden controlar bien sus esfínteres y deben tener la oportunidad de hacer sus necesidades en el exterior al menos cada dos horas; un perro adulto puede no haber aprendido nunca a hacer sus necesidades. Además, los cachorros (y también los perros jóvenes) pasan una y otra vez por fases en las que reaccionan con mayor ansiedad a los estímulos. Por lo tanto, es muy posible que tu cachorro se asuste con los ruidos del exterior en tu ausencia y lo asocie con estar solo. En el caso de un perro adulto del que te has hecho cargo en segunda, tercera o incluso cuarta mano, simplemente no sabes si tiene tendencia general a ser miedoso o si tiene miedo a determinados ruidos. La probabilidad de que un perro expuesto a estímulos aterradores cuando se queda solo y no puede recurrir a sus cuidadores en busca de apoyo desarrolle problemas de ansiedad por separación es relativamente alta.

¿Cómo tratar la ansiedad por separación en perros?

Para evitar que se produzca la ansiedad por separación en perros, o para corregir la situación cuando ya ha caído en el pozo, todo perro debe aprender a sobrellevar bien la separación temporal de sus cuidadores. Aunque es posible que no tengas que dejar a tu perro solo en este momento porque, por ejemplo, trabajas en casa, estás de baja por maternidad o estás disfrutando de tu jubilación, las circunstancias de la vida pueden cambiar en cualquier momento y siempre puede darse el caso de que tu perro tenga que quedarse solo en casa durante horas. Por lo tanto, es importante preparar a tu perro para que sea capaz de afrontar la separación de sus dueños. Porque quedarse solo tiene que aprenderse, un perro no nace con esta capacidad.

Especialmente los perros adoptados de refugios pueden tener grandes problemas con la separación de sus nuevos dueños; al fin y al cabo, ya han sido abandonados para siempre una vez. No hagas demasiado hincapié en lo que sabes sobre el historial del perro. El comportamiento depende siempre del entorno y, aunque el perro haya sido supuestamente capaz de quedarse solo sin problemas en su antiguo hogar, puede que no sea capaz de hacerlo (ya) en su nuevo hogar contigo.

Requisitos básicos para el adiestramiento contra la ansiedad por separación

En general, debe garantizarse que alguien pueda estar con el perro todo el día durante el tiempo que dure el adiestramiento. Los perros adultos adoptados que se quedan solos directamente o que tienen que ir a la guardería canina carecen del tiempo necesario para crear confianza con sus nuevos dueños y el riesgo de que surjan problemas de separación es más probable.

1. Establece señales de separación

Así pues, el primer paso para adiestrar al perro para que se quede solo es enseñarle que hay momentos en los que nadie se preocupa por él, que no puede tener contacto con sus humanos, pero que esto no es motivo para estar molesto.

Esto se consigue creando señales que digan claramente al perro «puedes estar tranquilo, nadie tiene tiempo para ti ahora». Puedes utilizar varias señales para anunciarle claramente los tiempos de separación a tu perro, por ejemplo, un pañuelo con un aroma relajante, una señal visual como una determinada lámpara que se enciende siempre sólo en los tiempos de separación, música que se pone y se deja correr en bucle continuo durante los tiempos de separación, y mucho más.  El pañuelo con aroma relajante cumple varias funciones: es una señal permanente para el tiempo de separación, porque el perro la lleva siempre cuando no hay nadie desocupado, está vinculada a la relajación en la estructura por condicionamiento clásico y también puede ayudar activamente al perro a mantenerse más relajado aplicando una mezcla especial de aromas.

Atención: el pañuelo que utilices para el adiestramiento de la permanencia en solitario debe tener necesariamente un cierre de velcro o, mejor aún, broches de presión (no hay ruido de miedo al ponerlo y quitarlo) para cerrarlo. Las telas con nudos no son adecuadas, porque el perro podría enredarse con ellas y estrangularse.

La introducción de una sola señal para los tiempos de separación o de varias debe depender de lo mucho que el perro sufra de estrés por separación. Con un cachorro, suele ser suficiente utilizar sólo el pañuelo de olor, pero con los perros adultos que muestran una reacción de estrés masivo al quedarse solos, puede ser útil introducir varias de estas señales a la vez y apoyar el adiestramiento con medidas adicionales, más adelante.

2. Establece una zona de seguridad para tu perro

Un espacio donde se sienta cómodo y donde prefiera estar. Allí puede relajarse y ocuparse solo, por ejemplo, con un Kong de peluche. En esta zona segura para el perro debe haber agua disponible. Si el perro se siente cómodo en ella, también puede ser una jaula para perros, pero no debe cerrarse con llave cuando el perro se quede solo después.

Las señales de separación y la zona de seguridad se construyen de forma muy gradual. Primero se vinculan a la relajación sin intervención humana, para que el perro pueda aprender que el contacto directo con su dueño no es un requisito previo para sentirse cómodo y seguro. Una vez establecido este vínculo, el perro aprende en los siguientes pasos de adiestramiento que puede permanecer relajado incluso si su cuidador sale de la habitación, ya no puede seguirle y ya no puede oírle ni verle. Sólo en el último paso de adiestramiento la persona de referencia abandona realmente la vivienda.

Este trabajo de base requiere mucho tiempo y debe estar bien estructurado para no ir demasiado rápido en el adiestramiento. Debes evitar a toda costa que tu perro entre en ansiedad por separación, porque de lo contrario el adiestramiento puede no surtir efecto. Lo mejor es que un adiestrador, con mucha experiencia en este tipo de adiestramiento, supervise el entrenamiento. Él podrá indicar cuándo puedes pasar al siguiente paso de adiestramiento con tu perro o si es demasiado pronto para hacerlo. Invierte el tiempo y el esfuerzo necesarios en este trabajo básico, ya que este modo suele ampliar rápidamente los periodos de tiempo en los que tu perro debe quedarse realmente solo.

Consejos de adiestramiento para que tu perro de quede solo

Hay una serie de medidas extras que puedes tomar para favorecer el adiestramiento y que se quede solo sin desarrollar la temida ansiedad por separación en perros:

Como regla general, no debes utilizar ninguna forma de castigo y/o abuso físico al interactuar con tu perro, como:

Cada vez que se castiga o se amenaza al perro desde su punto de vista (en algunos perros, un tono severo y una ligera inclinación hacia él es suficiente para ello), se desencadenan en el perro el estrés, el miedo y el malestar. Estos factores desencadenan la necesidad del perro de contacto social y consuelo, que el perro obtiene exactamente de la misma persona que le ha castigado o amenazado: ¡su cuidador! Para el perro esto significa una inseguridad constante, un factor de ansiedad inmensa, que complica enormemente el entrenamiento para quedarse solo.

Un punto importante es también la despedida antes y el saludo después de los momentos de separación. Ambos deben tener lugar con la mayor calma posible. Cuando salgas de la vivienda, ponle a tu perro el pañuelo al cuello como último acto, dale su Kong relleno en su zona de seguridad, enciende su música o simplemente dale las señales que hayas establecido para los tiempos de separación, con un breve «¡Hasta pronto!» puedes despedirte.

Cuando vuelvas a casa, quítale la bandana y saluda a tu perro con un tono de voz tranquilo y acarícialo de forma que le ayude a calmarse. Después, puedes quitarle o apagar cualquier otra señal de separación. No es buena idea ignorar al perro al llegar a casa. Tu perro tiene una necesidad natural de saludarte después de una separación. Si le niegas este saludo, esto a su vez desencadena la ansiedad y también puede provocar frustración en el perro, que puede expresarse en comportamientos no deseados.

Normas generales para dejar solo a un perro

Si tu perro va a quedarse solo en casa después de un adiestramiento satisfactorio, asegúrate de que está en una zona de la casa donde no pueda hacerse daño. Los cables de alimentación deben colocarse de forma que el perro no pueda morderlos. Si esto no es posible, el cable debe estar desenchufado en cualquier caso. Las plantas de interior también pueden suponer un peligro para tu perro. Averigüa si las plantas de tu casa son venenosas y, en caso afirmativo, retíralas de la zona donde se encuentra tu perro. Coloca los objetos de valor fuera del alcance del perro.

Mantén los tiempos de separación lo más cortos posible

Dejar a un perro solo más de ocho horas al día está relacionado con el bienestar animal. Los períodos regulares en los que se le deja solo no deberían superar las seis horas diarias. Si tienes que estar fuera de casa durante un periodo de tiempo más largo, asegúrate de encontrar un lugar para cuidar a tu perro con tiempo suficiente para que pueda alejarse entre medias. También es importante para el bienestar de los animales, encerrar al perro en una caja o en una habitación estrecha y oscura, como el baño de invitados, durante varias horas, atarlo o ponerle un bozal, por miedo a que el perro pueda dañar el mobiliario. Dejar al perro solo en el patio o en una perrera no es una solución. El perro podría escapar y ponerse en peligro a sí mismo y a los demás. Además, ocurre más a menudo de lo que crees que los perros desatendidos son robados o incluso envenenados.

Si has practicado bien la permanencia en solitario, tu perro ya no sufre estrés por separación y tiene suficientes juguetes seguros con los que ocuparse mientras tu no estás, lo más probable es que no dañe tus pertenencias.

Por supuesto, tu perro debe tener libre acceso a agua fresca mientras estás fuera. Si encuentras un charco a su regreso, debes investigar si tu perro está realmente relajado cuando lo dejas solo, si está sano o si tal vez el tiempo que estuviste fuera fue simplemente demasiado largo.

Debes prestar especial atención a estos puntos cuando dejes a tu perro solo en casa:

No le dés a tu perro artículos para masticar, como orejas de cerdo, astas de toro, rumen seco, etc., mientras estés fuera. Puede tragarse trozos demasiado grandes y atragantarse con ellos. Son más adecuados los juguetes huecos de goma natural, como un Kong, que se rellena con comida húmeda o similar. Si además metes el Kong en el congelador de antemano, tu perro podrá ocuparse de él durante bastante tiempo.